Fascination and thrill: Motion Mountain (I)

blogentry121202_motionmountainvoliiHace unos días, buscando en mi ordenador otro documento, tropecé con un archivo .pdf que había descargado hará cosa de 5 años. Está claro que en su momento me habría  parecido interesante —por eso lo descargué—, y que después lo había olvidado por completo.

Abrí el archivo y una ojeada bastó para hacerme ver su inusual naturaleza. Era un ‘borrador avanzado’ de texto de Relatividad, aún evidentemente en curso de desarrollo. La primera impresión fue de una  excelente calidad tipográfica. Y un vistazo algo más sosegado me encandiló por un curioso balance entre calidad científica y planteamientos bastante originales.

Una búsqueda rápida en Internet me llevó al sitio web del proyecto Motion Mountain, cuyos subtítulos son ‘The adventure of Physics’ y ‘The free Physics Textbook for Download’. Allí descubrí que el viejo borrador ha alcanzado ya un estatus de versión casi-definitiva. Y con agradable sorpresa, descubrí  que ese texto es el Volumen II de un curso de 6 volúmenes, de los que 5 cubren conjuntamente una llamativa variedad de temas destacados de la Física,  (con un último volumen especulativo). Todos ellos, en sus últimas versiones actuales (aún en desarrollo) tienen licencia de Creative Commons y  están disponibles para su descarga gratuita. Su autor es Christoph Schiller. El objetivo de este curso es realmente ambicioso, pues pretende exponer ideas y resultados básicos de la Física actual de una manera accesible a un amplio espectro de lectores. El proyecto se inició en 1990, y pone el énfasis en el análisis de la física tras infinidad de situaciones, conjugadas con ejemplos, retos propuestos, estimaciones con valores numéricos y comentarios pertinentes.  Y además, procurando, en lo que sea posible (que lo es bastante en algunos casos) reemplazar las matemáticas desnudas por análisis que aclaren los conceptos. Pero es mejor ceder la palabra al autor:

Physics is fascinating. But many physics teachers and books are boring. I always dreamt of writing the physics textbook that I wanted to learn from when I was young: a book that conveys fascination and thrill, and a book that motivates the reader to explore the subject even further.

Pretender esto y salir airoso del reto es bien difícil. Cuando lo haya estudiado mas a fondo, espero dedicar algún post más a este texto, dando una valoración menos apresurada y planteando algunas de las varias preguntas que nos podemos formular en relación con iniciativas como esta (y de ahí el I en el título del post); de momento solo he leído con atención varios apartados del Volumen II, lo suficiente para pensar que se trata de un libro  recomendable (aunque ciertamente no estandar).

Conviene tener en cuenta que los enfoques que da a algunos temas distan  de la ortodoxia expositiva convencional; pero por lo que yo he podido apreciar en esta lectura muy parcial y rápida, el texto es correcto y ‘ortodoxo’ en su contenido científico, aunque los caminos para presentar las ideas no sean siempre los trillados (algo que tiene naturalmente sus riesgos, pero que en mi opinión es también bienvenido, ya que con demasiada frecuencia los caminos trillados son inductores, conductores y mantenedores de confusión secular).

En resumen: se trata una excelente adición a su biblioteca, a coste 0. Sin duda un texto  para leer, estudiar (no en la pantalla, sino con papel y lápiz, como el autor insiste), apasionarse y disfrutar comprendiendo.

Sólo alcanzo a ver una situación para la que este texto es claramente no aconsejable: usarlo para preparar un ‘examen’ en el que básicamente se deba repetir parrot-like fashion lo que un ‘profesor’ haya determinado ‘exigible’ en ‘su’ examen (ya que muy probablemente este libro cuente el asunto de muy otra manera, y a estos ‘profesores’ quizás estas libertades no les pongan demasiado). Me gustaría creer que no haya muchos de estos ‘profesores’, aunque quizás me engaño: yo tuve un caso de libro entre los míos. Pero claro, aquí no estoy hablando de aprobar exámenes; hablo de otra cosa,  de la fascinación y de la excitación emocionada que produce entender y disfrutar a través de la comprensión. Y esto requiere esfuerzo:  el saber no se puede comprar, y como Euclides le dijo al rey Ptolomeo Soter, Majestad, no  hay un camino real para la geometría. Lo dice muy bien Schiller:

Clarifying things – and adhering only to the truth – requires courage, as changing the habits of thought produces fear, often hidden by anger. But by overcoming our fears we grow in strength. And we experience intense and beautiful emotions.

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